¿Qué es el IPC?

Me di cuenta de que quería trabajar en conocimiento financiero en Fintual a raíz de una interesante conversación, que partió con un «me carga la UF». Me la dijo la Caro, muy indignada, porque la UF había llegado a 30 lucas.

Y me hizo pensar cuán poco sabemos, en general, sobre inflación.

Lo primero que le expliqué es que la UF no es la culpable. Si quieres orientar tu enojo, que sea contra  la inflación.

Para entender qué es el IPC, primero hay que saber qué es la inflación.

¿Qué es la inflación?

La inflación es el aumento generalizado de los precios. Es lo que hace que hace unos 20 años el Centella costara $100, y hoy esté cerca de los $400. No es un mejor helado ni ha aumentado en tamaño: es el mismo Centella por más plata. Ahora imagínate eso mismo pero con la gran mayoría de los productos y servicios en los que gastamos nuestra plata. La inflación produce que nuestra plata pierda valor: si guardabas $100 en un chanchito por 20 años esperando que tu yo adulto compre el Centella, en realidad no te hubiese alcanzado: tus $100 ya no dan para comprar lo mismo que antes.

Eso sí, como te decía más arriba, para que haya inflación debe haber un aumento generalizado. Si son solo unos productos, no estamos hablando de inflación.

¿Por qué pasa? Por varias razones. En este artículo sobre Menem y la inflación en Argentina los detallo, pero en resumen te puedo mencionar tres principales:

  1. Poder de los oferentes para aumentar los precios
  2. Aumento de precio de los insumos
  3. Exceso de emisión de plata

O simplemente que entre todos creemos que las cosas estarán más caras mañana, por lo que corremos en masa a comprar y hacemos que suba de precio, como una profecía autocumplida.

Cuando te mencioné el Centella, probablemente pensaste en otros productos o servicios que antes comprabas más barato y hoy en día han subido de precio. El almuerzo cerca de la oficina o salir a carretear a un bar. Muchos productos suben de precio y no todos lo hacen en el mismo porcentaje.

Entonces, ¿cómo medimos la inflación? Con un indicador que se llama IPC.

¿Qué es y para qué sirve el IPC?

El Índice de Precios al Consumidor (o IPC) mide la inflación: es el número que miramos cuando queremos saber cuánto han subido los precios en el tiempo. Es, además, el indicador que la mayoría de los países usan para medir su inflación.

Para calcular cuánto han subido esos precios, primero toma una canasta de productos y servicios más o menos representativa del consumo del país. Por supuesto que esa canasta varía en el tiempo -antes gastábamos en pilas, hoy en día gastamos en cargadores- y entre países. Alemania contiene en su canasta cerveza, mientras que nosotros tenemos choritos y completos.

Luego, se mide el precio de esta canasta cada mes y se calcula cuánto ha cambiado. La variación del precio de la canasta mes a mes refleja la inflación mensual.

Es un índice super antiguo. Se instauró en Chile en 1928, el mismo año en que nace Mickey Mouse.

¿Qué significa que haya un aumento del IPC?

Significa que los precios están subiendo y, por ende, nuestra plata vale menos. Para comprar la misma canasta, tienes que gastar más plata.

Todos los meses el Instituto Nacional de Estadísticas (INE) publica el valor de la inflación mensual y cuánto llevamos de inflación en el año.

¡Pero ojo! Si la inflación es de 1% mensual, no significa que todos los precios han subido un 1%. Significa que el valor de la canasta básica subió un 1%: algunos precios quizás subieron más, otros no subieron o incluso bajaron.

Además, hay varias cosas que la inflación no mide. No considera que, cuando el precio de un producto sube, probablemente uno compra un sustituto. O que probablemente nosotros actualizamos nuestros patrones de compra más rápido de lo que el INE actualiza la canasta (cada 5 años). Y como es un único índice para toda la población, probablemente no nos represente a cada uno de nosotros, los bienes y servicios que tú compras podrían haber aumentado más que los que yo compro.

Pero es el mejor indicador que tenemos por ahora.

El IPC de los últimos 12 meses

La inflación de los últimos meses en Chile ha sido inusualmente alta.

Normalmente tenemos una inflación cercana a 3%, que es la meta del Banco Central. Uno de los objetivos del Banco Central es mantener la inflación controlada en una banda entre 2% y 4%.

Hoy la alta inflación es un problema que tiene casi todo el mundo. ¿Por qué? Varias razones. La pandemia generó problemas para producir algunos buenes y servicios. Y al mismo tiempo, muchos países dieron estímulos durante la pandemia. Había mucha plata para gastar pero pocas cosas que comprar, y entonces los precios subieron. Hay otras cosas que afectaron, como la guerra en Ucrania, que impide que los bienes que producen estos países, como petróleo y cereales, se exporten a otros países como lo hacían antes.

Pero volvamos a lo nuestro. Hay distintas formas de ver el IPC: mensual, acumulado en el año o el de los últimos 12 meses.  En el siguiente gráfico te muestro el último, llamado IPC interanual.

IPC de los últimos 12 meses

Desde finales del año 2020 la inflación anual ha subido mucho. En el segundo semestre de este año alcanzó máximos históricos: no habíamos tenido una inflación tan alta desde 1992. Los millennials en Chile realmente no conocemos la inflación de verdad.

¿Y la UF?

Bueno, como te decía, Caro no tenía por qué tenerle mala a la UF: solo refleja cuánto ha cambiado la inflación.

La Unidad de Fomento (UF) es la unidad monetaria que varía junto con la inflación: todos los días se ajusta. Es equivalente a ajustar la cantidad de billetes, para poder comprar siempre los mismos productos. Eso significa que mantiene el poder de compra.

Se creó en 1967 para poder revalorizar los ahorros que las personas tenían en los bancos. En ese tiempo, valía 100 escudos. Luego, su presencia se fue extendiendo a otros productos del sistema financiero como los créditos y pasó a valorizarse en pesos

Hoy en día muchos créditos de largo plazo se valorizan en UF, como los hipotecarios. También algunos seguros y planes de salud. Algunos sueldos también se ajustan en línea con la UF."

¿La Caro tenía razón?

No tenía razón en culpar a la UF. Más bien ella lo que quería era culpar a la inflación.

Pero la inflación no siempre es mala. El mundo ideal no es uno con cero inflación, es uno con una inflación baja (2-3%) y estable.

Siempre, pero especialmente cuando hay inflación muy alta, conviene tomar acciones para que nuestra plata no se desvalorice:  no dejarla en la cuenta corriente mucho tiempo. Si no la vas a usar, puedes invertirla en algún portafolio conservador. A los portafolios conservadores les va bien en estos escenarios: cuando hay alta inflación, los bancos centrales suben las tasas de interés, lo que aumenta el retorno de los activos conservadores (como la renta fija). Si quieres saber más, acá puedes leer sobre nuestros fondos o si por otra parte te interesa cómo funciona la inversión en UF, te recomiendo mucho este artículo sobre cuándo deja de ser atractivo invertir tus ahorros en UF.

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